El material más utilizado para el envasado es el plástico, este material es fácil de fabricar, pero conlleva una serie de consecuencias medioambientales: como largas tasas de descomposición y daños a los ecosistemas naturales. Una gran alternativa a los envases de plástico son los contenedores de metal hechos de estaño y aluminio. Estos contenedores eliminan muchos de los problemas creados por los envases de plástico. Cuando los recipientes de metal se usan para alimentos y otros productos perecederos, a menudo todavía requieren una película de plástico, un sello o un revestimiento para proteger completamente el contenido y evitar que entre en contacto con el aire. En los últimos años, los envases y películas biodegradables que no son de plástico han comenzado a integrarse como una alternativa al envasado de plástico estándar. Los envases biodegradables se producen utilizando biopolímeros, que son moléculas que a menudo se encuentran en organismos vivos, como la celulosa y las proteínas. Esto significa que pueden consumirse de forma segura, degradarse rápidamente y, a menudo, crearse a partir de productos de desecho de plantas [4].

Formas de los biopolimeros

Los biopolímeros se utilizan para producir una amplia variedad de envases biodegradables, desde recipientes con tapas hasta películas. En lo que respecta a los contenedores de metal, las 3 formas más relevantes de envases biodegradables utilizados son películas, revestimientos y bolsas. Las películas biodegradables se utilizan para reemplazar las películas de polietileno. Uno de los usos más comunes de estas películas es envolver productos perecederos y sellar contenedores. Esto los convierte en una de las formas más utilizadas de biopolímeros aplicados en conjunto con recipientes de metal para alimentos y cosméticos. Las películas biodegradables suelen tener las mismas propiedades que sus homólogos de plástico, como ser resistentes al agua y transpirables [2, 3].

Top-1000-results-by-filing-datesLos recubrimientos biodegradables se usan a menudo en frutas y verduras para prevenir la contaminación microbiana y aumentar la vida útil [1]. Se esparcen en frutas y verduras antes de envasarse o almacenarse en un recipiente de hojalata o aluminio. Las bolsas biodegradables se utilizan para almacenar alimentos y cosméticos dentro de recipientes de metal. Estas bolsas suelen ser fuertes, flexibles y resistentes a los cambios de temperatura o humedad [4]. Esto los hace excelentes para el almacenamiento a largo plazo o para productos que se envían en distancias largas.

Tipos de polimeros

Los biopolímeros utilizados en envases biodegradables se producen de diferentes maneras. Uno de los métodos de producción más comunes es extraerlos directamente de la materia vegetal. El envasado a base de almidón es posiblemente el tipo más común de biopolímero producido con este método. Las plantas verdes, como las papas, el maíz, el arroz, etc., se calientan y las moléculas de almidón se extraen directamente de ellas. Los biopolímeros de almidón se procesan, se calientan y se convierten en una forma de envase final. El almidón se considera un biopolímero muy bueno porque se produce en grandes cantidades en todo el mundo, 31 mil millones de kg por año, lo que lo hace muy accesible y de bajo costo. Se ha demostrado que los polímeros a base de almidón reemplazan con éxito los poliestirenos y los plásticos de polietileno [4].

Plastic production per millions of tonnes per yearOtro biopolímero común que se usa a menudo junto con el almidón es la quitina. La quitina se encuentra comúnmente en la piel de los insectos, las paredes celulares de los hongos y las conchas de los mariscos. Las películas biodegradables se hacen comúnmente con una mezcla de almidón y quitina, ya que se ha demostrado que tienen buenas propiedades antimicrobianas. Estas películas se utilizan en el envasado de alimentos y como un recubrimiento comestible para frutas y verduras [4, 5]. Los recubrimientos a base de almidón y quitina funcionan bien en combinación con los envases de metal, ya que recubren los productos perecederos y evitan que entren en contacto con el aire.

Ventajas y desventajas

El envasado biodegradable es una alternativa muy prometedora al plástico que ayuda a aliviar los problemas a largo plazo que presenta el uso excesivo de plástico. Los envases biodegradables están hechos de materiales renovables, en comparación con los plásticos que están hechos de aceite. Además, los biopolímeros se sintetizan en un proceso relativamente eficiente de energía, que requiere mucha menos energía que la producción de polímeros plásticos. Otra ventaja importante de los envases biodegradables es que no son tóxicos para los entornos naturales ni para los seres humanos. Esto los hace mucho más fáciles de desechar y no se acumulan con el tiempo como lo hacen los plásticos. Por último, los biopolímeros nos ayudan a reducir nuestra dependencia del petróleo y disminuir las emisiones de CO2. Esta es posiblemente la ventaja más importante para los envases biodegradables, ya que trabajan para reducir el cambio climático, que es un problema mundial [4].

A pesar de que los envases biodegradables son una cosa muy positiva, no son perfectos y tienen algunas cualidades negativas. Un problema que puede surgir con el uso a largo plazo de los biopolímeros es que se puede requerir más cantidad de materia vegetal para sintetizar los biopolímeros. Si no se crea un método de sintetización más eficiente en los próximos 50 años, necesitaremos más tierras para dedicarnos a la agricultura y proporcionar la biomasa necesaria para producir todos los biopolímeros que necesitamos. Otro problema es que debido a que este es un proceso relativamente nuevo, necesitaremos construir muchas nuevas plantas de procesamiento para producir estos biopolímeros [4, 6]. La producción de nuevas plantas es un proceso costoso, lento y contaminante que lleva muchos años en completarse. Por último, no todos los biopolímeros pueden compostarse en el hogar y requieren que se composten de manera efectiva las instalaciones especiales de compostaje [7].

Utilizado en conjunto con envases metálicos, los envases biodegradables son una excelente alternativa al plástico común. Las películas, recubrimientos y bolsas a base de biopolímeros evitan que los perecederos entren en contacto con los microbios y el aire. Se extraen de productos naturales y se pueden producir y eliminar de manera ambientalmente sostenible. Representan un posible alejamiento de los plásticos que pueden ayudar a separar a los humanos de nuestra dependencia de los combustibles fósiles.

Aprenda más sobre envases biodegradables y
sustentables.

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Referencias

  • [1] Farrisa S, Schaich KM, Liu LS, Piergiovanni L, Yamab K (2009): Development of polyion-complex hydrogels as an alternative approach for the production of bio-based polymersfor food packaging applications, Trends Food Sci. Technol., 20; 316-332
  • [2] Muratore G, Del Nobile MA, Buonocore GG, Lanza CM, Asmundo CN (2005): The influence of using biodegradable packaging films on the quality of decay kinetic of plum tomato, Int. J Food Eng., 67: 393-399
  • [3] Sungsuwan J, Rattanapanone N, Rachanapun P (2008): Effect of chitosan cellulose films on microbial and quality discharachteristics of fresh-cut cantaloupe and pineapple. Postharvest Bio. Technol., 49: 403-410.
  • [4] Ivonkovic A, Zeljko K, Talic S, Lasic M (2017): Biodegradable packaging in the food industry. Journal of Food Safety and Food Quality., 68: 26-38.
  • [5] Zhao Y, Mc Daniel M (2005): Sensory quality of foods associated with edible film and coating systems and shelf-life extension, Innovations in Food Packaging, San Diego, California, Elsevier Ltd., 434-453.
  • [6] Aeschelmann F, Carus M (2015): Bio-based building blocks and polymers in the world: capacities, production, and applications. Industrial Biotechnology, 11.
  • [7] Wiles DM, Scott G (2006): Polyolefins with controlled environmental degradability, Polymer Degradation and Stability, Volume 91, Issue 7, pp 1581-5192.

Topics: Sostenibilidad, Biodegradable Packaging ES